Date de la randonnée : 27 mars 2016

Difficulté : Moyen

La canalisation des Hirondelles est une conduite d'eau, comme il en existe plus d'une dizaine sur l'île de la Réunion, qui permet d'acheminer les eaux captées des sources de Grand Bassin (Hirondelles et Pont du Diable) vers le réservoir de Pont d'Yves. A flanc de falaise, cette canalisation est particulièrement vulnérable aux chûtes de pierres, elle est, de ce fait, très souvent emportée par des éboulis ou percée par des blocs de plusieurs centaines de kilos. Elle constitue, pour autant, un axe majeur du réseau en eau potable de la commune. On peut très facilement suivre son cour dans les deux sens sur un sentier globalement large et sans encombre, les panoramas rencontrés, eux, varierons tout au long de la journée. Pour rallonger la sortie, il est intéressant de combiner, à l'aller, la descente du sentier Mollaret comme décrit dans l'article.

La randonnée débute au parking du sentier du Piton des Neiges à la Plaine des Cafres. On suit le GRR2 classique jusqu'au croisement avec le sentier Mollaret, c'est lui qu'il faudra suivre jusqu'à Grand Bassin. Le sentier contourne le Piton Bleu par une succession de petites montées et descentes. Le début du parcours est assez humide et boueux, on chemine au milieu d'une magnifique forêt des hauts où fougères, mousses et orchidées se partagent l'espace . En moins d'une heure on atteint le début de la descente.

De la Plaine des Cafres à Pont d'Yves par le sentier Mollaret et la Canalisation des HirondellesDe la Plaine des Cafres à Pont d'Yves par le sentier Mollaret et la Canalisation des HirondellesDe la Plaine des Cafres à Pont d'Yves par le sentier Mollaret et la Canalisation des Hirondelles
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Le sentier est bien aménagé, il serpente dans le rempart en décrivant de court lacets. Certains passages ont été sécurisé à l'aide de câbles en acier. De nombreuses petites échelles facilitent le franchissement de quelques passages délicats. L'arrivée à la borne du Parc National indique que Grand Bassin n'est plus très loin. Après avoir traversé la traditionnelle zone de vigne marronne, le sentier se rétrécit et se place en bordure de ravine, quelques centaines de mètres plus loin c'est la fin de la descente. 

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On prend à gauche sur une piste de quad, le chemin traverse de nombreux verger avant d'atteindre le centre du village et sa petite chapelle en tôle. Il faut prendre la direction de Bois Court et avaler quelques centaines de mètres dénivelé sur le sentier principal. Dans un virage, aux deux tiers de la partie jusqu'à la station de pompage, un sentier plus ou moins visible part sur le droite et rejoint le départ de la canalisation.  On arrive alors face à une grille, pour continuer il faudra la franchir en prenant ses responsabilités.

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On se retrouve alors sur un sentier large à côté d'un tuyau de fonte qu'on ne quittera plus jusqu'à Pont-d'Yves. Le dénivelé est presque inexistant. Les vues sur Grand Bassin sont époustouflantes, on peut distinguer la cascade du voile de la Mariée, le Bras de la Plaine ou encore le Bras sec et sa résurgence. Globalement, le dénivelé est inexistant, le cheminement facile et les quelques passages vertigineux sont équipés de mains courantes en acier. 

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C'est pour éviter ce genre de désagrément qu'il vaut mieux s'informer la veille au soir si la canalisation n'a pas été endommagé . L'éboulis ci-dessous à emporté une dizaine de mètres de canalisation, engendrant une gêne sur le réseau AEP du Tampon durant plusieurs semaines. Dans le cas présent, il était possible de passer avec délicatesse sur les blocs encore instables, mais ça ne sera pas toujours le cas. 

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Les reste du parcours jusqu'à Pont d'Yves est toujours aussi plat et agréable. De nombreuses fuites parsèment le trajet et permettent de se rafraîchir. Quelques passages près du bord sont à prévoir mais se franchisent sans problème. La dernière courbe regroupe les seules passerelles de la canalisation et débouche, un peu plus loin, à la grille marquant la fin de cette randonnée. 

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